¿Cuál es la importancia de la densidad y el contenido de azufre para el precio del crudo?

El crudo venezolano se vende a un precio menor a la cesta de referencia OPEP. Esto se debe a sus características físico-químicas, en especial su densidad y contenido de azufre. ¿Cómo se compara el petroleo venezolano con sus pares internacionales?

7 abril, 2016

Escrito por

Guillermo Guerrero
Categorías: Petróleo

El precio promedio de la cesta OPEP fue de 28,72 dólares por barril en febrero de 2016. Este promedio proviene de los precios de los crudos de cada país que la conforman; estos tuvieron valores comprendidos entre los 20,80 del crudo venezolano y los 34,15 dólares por barril correspondientes al crudo de Emiratos Árabes Unidos.

Esta cesta fue creada por la organización como referencia para la producción petrolera de sus miembros. Consiste en el promedio del precio de 13 tipos de crudo de los distintos países miembros. ¿Por qué existe un margen de variación tan grande entre los distintos tipos de crudo?Precios de crudos que comprenden la cesta OPEP

¿Qué hace a un tipo de crudo más caro que otro?

El mercado petrolero se organiza en torno a marcadores referenciales. Un marcador petrolero es un tipo de crudo cuyas características e importancia en el mercado han hecho que tome un rol especial en la forma como se comercia el petróleo a nivel regional.

Debido a la inmensa heterogeneidad de los distintos tipos de petróleo producidos alrededor del mundo, se estableció un sistema en el que el precio de venta de un tipo de crudo particular se calcula tomando el de un marcador referencial al que se agrega una prima o se deduce un descuento.

El factor más importante que determina la prima o descuento con que se venderá un tipo de crudo son sus características físico-químicas. Al refinar el petróleo, se producen distintas mezclas de subproductos con distintos valores económicos (gasolina, diésel, propano, entre otros). La proporción de cada subproducto que se obtiene de cada barril depende del tipo de crudo que se usa como materia prima para la refinación.

Las refinerías no pueden trabajar con cualquier tipo de crudo; una planta que esté diseñada para refinar crudo ligero, requerirá fuertes inversiones en equipo para poder trabajar con crudo pesado. El marcador que se utilizará para una compra dependerá de la región y de las necesidades de la refinería que lo usará como insumo.

La calidad de un crudo tiene muchas variables y es estudiada mediante pruebas químicas complejas, pero puede resumirse en dos variables que son las más importantes; los grados API y el contenido de azufre del crudo.

La densidad y la gravedad API:

La densidad de un tipo de crudo es el factor más importante para su precio. Los crudos ligeros tienen un mayor rendimiento de subproductos valiosos, de modo que son más demandados.

Para medir la densidad del crudo, se usa la escala de gravedad API. Esta medida relaciona la densidad del crudo con respecto a la del agua y fue desarrollada por el Instituto Americano del Petróleo, que reglamenta su medición. En líneas generales, a mayor grado API, el petróleo es de mayor calidad y, por ende, más valioso.Grados API y precio del crudoLos crudos cuya gravedad API supera los 31,1 grados son llamados “crudos ligeros”, aquellos entre 22,3 y 31,1 se consideran “medianos”, entre 22,3 y 10 “pesados” y menores a 10 se consideran “extrapesados” o “bitumen”.

De acuerdo al último reporte anual de PDVSA, la producción venezolana es 61% de petróleo pesado o extrapesado, 23% mediano y 15% de crudo liviano. Ya que los crudos más pesados son menos valiosos en términos generales, no es sorprendente que la cesta venezolana se venda a menor precio que los marcadores referenciales más ligeros que rigen el mercado.

El Merey es uno de los tipos de crudo que Venezuela produce en mayor abundancia. Es considerado un crudo pesado y agrio;  su API es de 16 grados y contiene 2,45% de azufre, valores que están muy por encima del promedio de la cesta OPEP. Este es el marcador venezolano de crudo, de forma que se usa como referencia para la venta de otros tipos de petróleo venezolano.

En contraposición al Merey, los tres principales marcadores del mercado petrolero internacional son livianos o medianos. El WTI, marcador del mercado norteamericano, tiene 39,6 grados API y la cesta Brent, principal marcador usado alrededor del mundo, tiene 38,6 grados API; de modo que ambos califican como crudos livianos. El tercer marcador más importante, el crudo Dubai/Fateh, tiene 31 grados API, de forma que se le considera mediano. Esto dicta una diferencia significativa de precios entre el Merey y los marcadores del mercado.

El contenido de azufre:

El contenido porcentual de azufre es el segundo factor físico-químico más importante en la determinación del valor del crudo. Un mayor contenido de azufre reduce el valor del crudo ya que hace mayor su impacto ambiental, más elevados los costos de mantenimiento de las refinerías y más caro el transporte.

Los tipos de crudos que tienen un contenido porcentual de azufre menor a 0,5% son más demandados y se les conoce como crudos “dulces”, mientras que los que tienen mayor contenido de azufre se conocen como crudos “agrios”.Contenido de azufre y precio del crudoEn cuanto a esta característica, el Merey también es menos deseable que los tres marcadores del mercado. El crudo Dubai/Fateh tiene 2% de contenido de azufre, de modo que se considera “agrio”, mientras que el WTI (0,24%) y el Brent (037%) son ambos crudos “dulces”. En contraposición, el Merey tiene un contenido de azufre de 2,45%, lo que lo hace el más agrio de las cuatro variedades de petróleo mencionadas. Esto también impacta el valor económico del crudo local.

Los tipos de crudo según contenido de azufre y densidad:Calidad de crudos seleccionados

La densidad y el contenido de azufre son algunas de las características que debemos tener en cuenta a la hora de revisar el precio del petróleo venezolano. Otros factores de mercado también influyen en la demanda de cada tipo de producto, pero sus características intrínsecas siempre determinarán fundamentalmente el valor relativo de distintos crudos.

La cesta OPEP tiene un valor API de 32,7 grados y un contenido de azufre de 1,77. Los marcadores mexicano, nigeriano, saudí, iraní y emiratí todos tienen mejores valores que el Merey en ambas categorías. De hecho, entre los mayores exportadores petroleros a nivel mundial, solo resaltan Venezuela y Canadá por sus crudos pesados.

El crudo venezolano se vende a precios bajos por sus cualidades químico-físicas menos deseables que las de los marcadores del mercado.

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